5 tips you should know before traveling to China

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5 dicas a saber antes de viajar para a China

A China é um país maravilhoso. Por um lado parece estar a um mundo de distância, tanto geográfica como culturalmente; por outro lado, as raízes portuguesas ainda estão patentes em Macau. A sua cultura milenar, rodeada de mitos e lendas, seduz-nos e faz-nos querer conhecer mais. Mas talvez pela distância ou talvez pela língua, a China ainda está fora dos nossos radares de viagem. No entanto se a colocarem na vossa lista, asseguro-vos que não vão ficar desapontados; e nesse caso, certamente que as seguintes dicas que tenho para partilhar convosco serão de grande utilidade.

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TRATAR DO VISTO

Uma das vantagens de se ter um passaporte da União Europeia é que as portas de imensos países por este mundo fora estão abertas para nós, sem necessidade de um visto. A China não é um desses casos. Portanto, se por um lado tirar o visto não custa assim tanto, por outro lado é algo que não deve ser descurado ou deixado para a última hora. Para pedir o visto para a China é necessário ir ao Consulado, preencher alguns formulários, deixar alguns documentos, e em poucos dias o visto deve estar pronto. Se são Portugueses, têm aqui o link para a página do Consulado, onde têm toda a informação relevante sobre o processo, incluindo a lista de documentos necessários.

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CONTRATAR UM GUIA

Na China a maior parte das pessoas não fala inglês, a maior parte da informação está escrita em chinês, e se não dominam a língua atrevo-me a dizer que vão ter um desafio demasiado grande e inglório, caso viajem sozinhos pelo país. É por isso que arranjar um guia é uma boa ideia. Vai tornar a vossa vida mais fácil, e vai dar-vos a perspetiva local que de outro modo não teriam.

Há várias agências que organizam viagens personalizadas com guias que falam inglês. Na minha opinião, essas agências locais são uma excelente opção; não só porque têm o melhor conhecimento do seu próprio país, mas também porque estão comprometidas em promover o turismo na China, pelo que dão o seu melhor para que as pessoas tenham uma boa experiência durante a viagem.

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CRIAR UMA CONTA DE E-MAIL NÃO GOOGLE OU TER UMA VPN

O Google, o Facebook, o Twitter e muitos outros sites e redes sociais não funcionam na China; por isso, se precisam de se manter ligados, não contem com estas ferramentas, a menos que tenham uma VPN. Eu gostaria de me ter lembrado disso antes de ir à China, com a minha conta de Gmail como forma principal de contacto com a minha família, e pior ainda, como único ponto de contacto com a agência de viagem (foi bastante ingénuo, eu sei!). O resultado foi que depois de chegar, percebi que ia ficar 3 semanas completamente desligada do mundo, sem e-mail ou redes sociais (o que não é necessariamente mau…); e tive que criar à pressa uma conta de e-mail Yahoo para poder comunicar com a agência de viagem, e informar a família que tínhamos chegado bem. Em suma, a recomendação é que evitem este erro de principiante, e se assegurem que as vossas comunicações não ficam bloqueadas pela Grande Firewall da China.

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PREPARAR-SE PARA A COMIDA CHINESA

A comida chinesa real não tem nada a ver com o que temos nos “nossos” restaurantes chineses. O que temos cá é uma adaptação generosa feita para se adequar ao nosso paladar. Na China a gastronomia original é uma sinfonia de sabores, texturas e ingredientes que provavelmente nunca experimentámos; e no meu caso essa experiência não foi um gosto imediato… A maioria da comida é demasiado picante, mesmo quando não se está à espera. O doce e o salgado aparecem juntos, ou em ordem aleatória durante a refeição. A raiz de lótus é muito comum, e pouco adequada ao meu paladar… assim como os sapos, que se encontravam em aquários ao lado dos peixes e das tartarugas, perto da cozinha de todos os restaurantes.

Também há coisas deliciosas, como os pãezinhos brancos que eu passava o tempo a comer; ou o arroz frito, que ao fim de alguns dias era o meu pequeno-almoço favorito. A questão é que levamos tempo a habituar-nos, por isso preparem-se para saborear a diferença 😉

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EVITAR O ANO NOVO CHINÊS

Também conhecido como Ano Novo Lunar, normalmente calha no fim de janeiro – início de fevereiro. É a festa mais importante na China e o país literalmente para durante duas semanas. É considerada a maior migração humana do mundo, uma vez que leva milhões de pessoas das grandes cidades para as suas terras-natal nas zonas rurais, tornando todos os transportes num verdadeiro caos. Por tudo isso, não é de todo a melhor altura para fazer turismo na China.

A melhor altura para ir, eu diria que é o Inverno, em que apesar das temperaturas muito baixas, os dias são de sol sem chuva e há muito menos turistas do que no resto do ano. Ou então a Primavera, em que as temperaturas já não são demasiado frias, mas ainda se evita a época alta. O Verão não é uma boa altura, pois faz demasiado calor, são os meses mais chuvosos, e é também a época com mais turistas, tanto chineses como internacionais, pelo que todos os pontos de interesse estão mais apinhados de gente do que nunca.

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5 tips you should know before traveling to China

China is a marvelous country. A world of distance away, both geographically and culturally; and yet the Portuguese roots are still present in Macau. Its ancient culture and rich history emerge among myths and legends, seducing westerns like a charm. China is present in so many ways in our daily lives, but maybe due to the distance or the language, it’s still a bit out of our radar. Nevertheless, if you choose to add it to your bucket list, I assure you won’t be disappointed. In that case, here are five tips that will certainly be helpful.

GET A VISA

One of the perks of having a UE passport, is that the doors to many countries of the vast world are open without the need of a visa. China is not one of those countries. So, if on one hand that’s not such a big deal to get a visa, on the other hand it should not be undermined or left to the last minute. To request the visa you must go to the Consulate of China in your country, fill some forms, leave some documents, and some days later your visa should be ready. If you are from Portugal, here is the link to the Consulate page, where you have all the relevant information about the process, including the list of documents you need to prepare.

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HIRE A GUIDE

In China most people don’t speak English, most information is written in Chinese, and if you don’t speak the language I daresay it will be too big a challenge to travel in the country on your own. That’s why hiring a guide is a very good idea. It will make your life easier, and will give you some local insights that otherwise you’d probably miss.

There are many local agencies that arrange tailor made tours with English speaking guides. In my opinion, these local Chinese agencies are a great choice; not only because they have the best knowledge of the country, but also because they are committed to leverage tourism in China, so they do their best to provide customers with a top class experience.

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GET A NON GOOGLE E-MAIL ACCOUNT OR A VPN

Google, Facebook, Twitter and many other Social media platforms and web sites don’t work in China; so if you need to stay connected, don’t rely on these tools, unless you have a VPN. I wish I had considered that before going to China myself, with my Gmail account as the primary way of contacting my family, and worse, as the only point of contact that the travel agency had to reach me (that was pretty naïve I know!). The result was that after arriving, we realized that for 3 weeks we would be completely disconnected from the world, with no email or social networks (that’s not necessarily bad…), and that we had to quickly create a new email account on the spot (using Yahoo), just to communicate with the travel agency, and to tell our families that we were ok. So, long story short, avoid this rookie mistake and make sure your online communications are not blocked by the Great Firewall of China.

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BE READY FOR CHINESE FOOD

Real Chinese food is nothing like what we have in “our” Chinese restaurants. What we have here is a generous adaptation made to suit our taste. In China real gastronomy is a symphony of tastes, textures and ingredients that we probably never tried before; and for me it was not a taste that came all naturally… Most of food is too spicy, even things that we don’t expect. Sweet and salty come together, or in random order during a meal. Lotus root is quite common, and it didn’t suit my personal taste… neither did the frogs that were in aquariums side by side with the fish and the turtles, near the kitchen of all the restaurants.

There are some delicious things as well, such as the small white buns that I was eating all the time, or the fried rice that at some point became my favorite breakfast. The point is that it takes time to get used, so be prepared to taste the difference and embrace it 😉

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AVOID THE CHINESE NEW YEAR

Also known as Lunar New Year, it normally occurs in the end of January – beginning of February. It’s the most important holiday in China and the country literally stops for two weeks. It is considered the world’s largest human migration, for it takes millions of people from the big cities to their hometowns in rural areas, making all transports a true chaos. For all that, it’s not at all a good time to visit China.

The best times are probably winter, in spite of the low temperatures, the weather is sunny, it seldom rains, and there are fewer tourists than any other time of the year. Or Spring, when temperatures are becoming milder, but one can still avoid the peak season. Summer is not a good time, for temperatures are too hot, it’s the rainiest months in many places, and it’s the busiest season with tourists from China and abroad.

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